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Las llamaradas Solares pueden amenazar la vida en la Tierra

Un equipo de científicos estudio por 10 años las observaciones ultravioleta de la nave espacial Galaxy Evolution Explorer de la NASA (GALEX) en busca de aumentos rápidos en el brillo de las estrellas.
Las llamaradas emiten radiación a través de una amplia franja de longitudes de onda, con una fracción significativa de su energía total liberada en las bandas ultravioleta donde GALEX observó, al mismo tiempo, las enanas rojas de las que surgen las llamaradas son relativamente oscuras en el ultravioleta.

Este contraste, combinado con la sensibilidad de los detectores GALEX a los cambios rápidos, permitió al equipo medir eventos con menos energía total que muchas llamaradas previamente detectadas.

Esto es importante porque, aunque individualmente menos enérgico y por lo tanto menos hostil a la vida, pequeñas llamaradas podrían ser mucho más frecuentes y con el tiempo crear un ambiente inhospitalario.

"¿Qué pasa si los planetas están constantemente bañados por estas Llamaradas más pequeñas, pero todavía significativas?" Preguntó Scott Fleming del Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial (STScI) en Baltimore. "Podría haber un efecto acumulativo".

Para detectar y medir con precisión estas llamaradas, el equipo tuvo que analizar los datos en intervalos de tiempo muy cortos. De las imágenes con tiempos de exposición de casi media hora, el equipo fue capaz de revelar las variaciones estelares durando sólo unos segundos.

"Hemos hallado destellos enanos en toda la gama que esperábamos que GALEX fuera sensible, desde pequeñas llamaradas que duran unos segundos hasta monstruos que hacen una estrella cientos de veces más brillante durante unos minutos", dijo Million .

Las llamaradas detectadas por GALEX son similares en resistencia a las llamaradas producidas por nuestro propio sol. Sin embargo, debido a que un planeta tendría que orbitar mucho más cerca de una estrella enana roja y fría para mantener una temperatura amigable con la vida tal como la conocemos, tales planetas estarían sujetos a más energía de una llamarada que la Tierra.

Grandes llamaradas pueden quitar la atmósfera de un planeta. La luz ultravioleta fuerte de las llamaradas que penetra a la superficie de un planeta podría dañar los organismos o quitar la vida.

Actualmente, los miembros del equipo Rachel Osten y Brasseur están examinando estrellas observadas por las misiones de GALEX y Kepler para buscar llamaradas similares. El equipo espera encontrar eventualmente cientos de miles de llamaradas ocultas en los datos de GALEX.

"Estos resultados demuestran el valor de una misión de estudio como GALEX, que fue instigada para estudiar la evolución de las galaxias a través del tiempo cósmico y ahora está teniendo un impacto en el estudio de planetas habitables cercanos", dijo Don Neill, investigador de Caltech en Pasadena , Que formó parte de la colaboración GALEX. "No previmos que GALEX se utilizaría para exoplanetas cuando se diseñó la misión".

Nuevos y poderosos instrumentos como el Telescopio Espacial James Webb de la NASA, programado para su lanzamiento en 2018, serán necesarios para estudiar atmósferas de planetas orbitando estrellas enanas rojas cercanas y buscando señales de vida. Pero a medida que los investigadores plantean nuevas preguntas sobre el cosmos, los archivos de datos de proyectos y misiones pasadas, como los que se llevan a cabo en MAST, continúan produciendo nuevos resultados científicos emocionantes.