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La Sonda Cassini se prepara para 'Grand Finale' en Saturno

La nave Cassini de la NASA, en órbita alrededor de Saturno desde 2004, está a punto de comenzar el capítulo final de su extraordinaria historia.
El miércoles, 26 de abril, la nave espacial será la primera en una serie de inmersiones a través de la brecha de 2,400 kilómetros entre Saturno y sus anillos como parte de la gran final de la misión.

Durante su tiempo en Saturno, Cassini ha hecho numerosos descubrimientos dramáticos, incluyendo un océano global que mostró indicios de actividad hidrotermal dentro de la luna helada Encelado, y mares líquidos de metano en su luna Titán.

Ahora 20 años desde el lanzamiento de la Tierra, y después de 13 años orbitando el planeta anillado, Cassini está agotando el combustible. En 2010, la NASA decidió poner fin a la misión con una zambullida intencional en Saturno este año con el fin de proteger y preservar las lunas del planeta para la exploración futura - especialmente el potencialmente habitable Encelado.

Pero el principio del fin para Cassini es, en muchos sentidos, como una nueva misión. Utilizando la experiencia adquirida durante los muchos años de la misión, los ingenieros de Cassini diseñaron un plan de vuelo que maximizará el valor científico del envío de la nave espacial hacia su fatídica zambullida en el planeta el 15 de septiembre. Mientras golpea sus órbitas terminales durante los próximos cinco meses, La misión acumulará una impresionante lista de logros científicos.

El equipo de la misión espera obtener ideas poderosas sobre la estructura interna del planeta y los orígenes de los anillos, obtener el primer muestreo de la atmósfera de Saturno y partículas procedentes de los anillos principales y capturar las vistas más cercanas de las nubes de Saturno y anillos internos . El equipo está realizando actualmente las verificaciones finales de la lista de comandos que la sonda robótica seguirá para llevar a cabo sus observaciones científicas, denominadas secuencia, al comenzar el final. Esta secuencia está programada para ser cargada a la nave espacial el martes, 11 de abril.

Cassini pasará a las órbitas de su gran final, con un último sobrevuelo cercano de la luna gigante de Saturno Titán, el sábado 22 de abril. Como lo ha hecho muchas veces en el curso de la misión, la gravedad de Titán doblará la trayectoria de vuelo de Cassini. La órbita de la Cassini se encogerá entonces de modo que en vez de acercarse más cerca de Saturno fuera de los anillos, comenzará a pasar entre el planeta y el borde interior de sus anillos.

A mediados de septiembre, tras un lejano encuentro con Titán, el sendero de la nave espacial estará doblado para que se inmersa en el planeta. Cuando Cassini haga su última inmersión en la atmósfera de Saturno el 15 de septiembre, enviará datos de varios instrumentos - sobre todo, datos sobre la composición de la atmósfera - hasta que se pierda su señal.

"El gran final de Cassini es mucho más que un derrumbe final", dijo Spilker. "Es un emocionante capítulo final para nuestra intrépida nave espacial, y tan científicamente rico que fue la elección clara y obvia de cómo terminar la misión".

Los recursos sobre el gran final de Cassini, incluyendo imágenes y videos, están disponibles en: Http://saturn.jpl.nasa.gov/grandfinale